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Medicina complementaria, alternativa o integrativa: ¿qué significan estos términos?

En esta página:

Introducción

Todos hemos visto los términos “medicina complementaria y alternativa”, “medicina complementaria”, “medicina alternativa”, “medicina integrativa” en Internet y en promociones. ¿Pero qué significan realmente? Si bien estos términos a menudo se utilizan para hacer referencia al conjunto de métodos de atención de salud cuya historia u orígenes se encuentran fuera de la medicina convencional, son en verdad difíciles de definir y pueden tener significados diferentes para cada persona. Esta hoja informativa analiza estos términos para ayudarle a comprenderlos mejor y le brinda un breve panorama de la misión del NCCAM y su función en esta área de la investigación.

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Complementaria o alternativa

Muchas personas en Estados Unidos (casi el 40 por ciento) utilizan métodos de atención de salud desarrollados fuera de la medicina occidental tradicional o convencional para ciertas enfermedades o su bienestar general. Al describir prácticas de salud de origen no convencional, a menudo se emplean las palabras “alternativa” o “complementaria” en forma indistinta. Sin embargo, ambos términos se refieren a conceptos diferentes:

  • “Complementaria” se refiere en general al uso de un método de medicina no convencional junto con la medicina convencional.
  • “Alternativa” se refiere al uso de un método de medicina no convencional en lugar de la medicina convencional.

La medicina alternativa pura no es común. La mayoría de las personas utiliza métodos no convencionales junto con los tratamientos convencionales. Los límites que separan la medicina complementaria de la convencional se superponen y varían a lo largo del tiempo. Por ejemplo, la ensoñación dirigida y el masaje, ambos considerados alguna vez como prácticas complementarias o alternativas, se utilizan con regularidad en ciertos hospitales para ayudar a controlar el dolor.

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Medicina integrativa

Esta gama de métodos de medicina no convencional también puede considerarse parte de la medicina integrativa o atención de salud integrativa.

Por ejemplo, los centros para el tratamiento contra el cáncer que cuentan con programas de atención de salud integrativa pueden ofrecer servicios tales como acupuntura y meditación para ayudar a controlar los síntomas y efectos secundarios en pacientes que reciben tratamientos convencionales para el cáncer, como la quimioterapia.

Existen diferentes definiciones de “atención de salud integrativa”, pero pueden observarse con claridad varias circunstancias acerca de esta tendencia cada vez mayor en la atención de la salud:

  • Es una realidad. Muchas personas, profesionales de la salud y sistemas de atención sanitaria están integrando distintas prácticas fuera de la medicina convencional en el tratamiento y la promoción de la salud.
  • La tendencia integrativa está en aumento entre los proveedores y los sistemas de atención de salud. Los factores que impulsan esto incluyen la promoción de la atención integrativa por parte de los proveedores de atención sanitaria a los consumidores, que perciben los beneficios para la salud o el bienestar, y las nuevas pruebas científicas acerca de algunos de los beneficios percibidos que son reales o importantes.
  • Las pruebas científicas son limitadas. En muchos casos, la falta de datos confiables hace que sea difícil tomar decisiones informadas sobre la atención de salud integrativa.

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¿Qué término utiliza el NCCAM?

En general, el NCCAM utiliza el término “métodos de medicina complementaria y alternativa” para referirse a las prácticas y los productos que se estudian para diversas enfermedades. Al analizar nuestros temas de investigación, a menudo nos resulta útil considerar estos métodos como comprendidos, en general, en uno de dos subgrupos: productos naturales o prácticas de la mente y el cuerpo.

Productos naturales

Este grupo incluye el uso de diversos productos, como hierbas (también denominadas productos botánicos), vitaminas y minerales, y probióticos. Se encuentran ampliamente disponibles en el mercado, son fáciles de conseguir por los consumidores y a menudo se venden como suplementos dietéticos.

El interés por los productos naturales y su uso han aumentado de forma considerable en las últimas décadas. De acuerdo con la Encuesta Nacional sobre la Salud (NHIS, por sus siglas en inglés) de 2007, que incluyó preguntas detalladas sobre el uso de métodos de medicina complementaria y alternativa por parte del público estadounidense, alrededor del 17,7 por ciento de los adultos del país había utilizado un producto natural no vitamínico/no mineral en el último año. Estos productos fueron el método más frecuente de medicina complementaria en niños y adultos. El producto natural más utilizado entre los adultos en los últimos 30 días fue el aceite de pescado/omega 3 (empleado por el 37,4 por ciento de todos los adultos que dijeron utilizar productos naturales); los productos de uso frecuente en los niños (en los últimos 30 años) incluyeron la equinácea (37,2 por ciento) y el aceite de pescado/omega 3 (30,5 por ciento).

Algunos de estos productos han sido analizados en estudios clínicos a gran escala, controlados con placebo, muchos de los cuales no han demostrado los efectos previstos. Se están llevando a cabo investigaciones acerca de otros métodos para determinar si son eficaces y seguros. Si bien existen indicios de que algunos pueden ser útiles, es preciso recabar más información acerca de los efectos de estos productos en el cuerpo humano, así como respecto de su inocuidad y sus posibles interacciones con los medicamentos y con otros productos naturales.

Prácticas de la mente y el cuerpo

Las prácticas de la mente y el cuerpo incluyen un grupo amplio y diverso de procedimientos o técnicas administradas o enseñadas por un profesional capacitado o un profesor. Por ejemplo:

  • La acupuntura es una técnica en la que los profesionales estimulan puntos específicos del cuerpo, en general mediante la inserción de finas agujas a través de la piel.
  • La terapia de masaje incluye muchas técnicas diferentes en las que los profesionales manipulan manualmente los tejidos blandos del cuerpo.
  • La mayoría de las técnicas de meditación, tales como la meditación consciente o la meditación trascendental, comprenden formas en las que una persona aprende a concentrar la atención.
  • Las terapias de movimiento comprenden una amplia variedad de métodos orientales y occidentales basados en el movimiento. Algunos ejemplos incluyen el método de Feldenkrais, la técnica de Alexander, Pilates, la integración estructural de Rolfing y la integración psicofísica de Trager.
  • Las técnicas de relajación, tales como ejercicios de respiración, ensoñación dirigida y relajación muscular progresiva, están diseñadas para producir la respuesta de relajación natural del cuerpo.
  •  La manipulación de la columna vertebral es la que practican profesionales de la salud tales como los quiroprácticos, osteópatas, naturópatas y fisioterapeutas y algunos médicos de medicina convencional. Los profesionales manipulan la columna vertebral utilizando sus manos o un dispositivo para aplicar una fuerza controlada sobre una articulación de la columna vertebral. La intensidad de la fuerza aplicada depende de la forma de manipulación que se utilice.
  • El tai chi y qi gong son prácticas de la medicina tradicional china que combinan movimientos o posturas específicas, respiración coordinada y concentración mental.
  • Los diversos tipos de yoga que se emplean con fines de salud combinan en general movimientos o posturas físicas, técnicas de respiración y meditación.

Otros ejemplos de prácticas sobre la mente y el cuerpo incluyen el toque terapéutico y la hipnoterapia.

Según la encuesta NHIS de 2007, varios métodos de medicina de la mente y el cuerpo estaban entre las principales prácticas de salud complementaria utilizadas por los adultos. Las prácticas de la mente y el cuerpo más utilizadas incluyeron la respiración profunda, la meditación, la manipulación quiropráctica y osteopática, el masaje, el yoga, la relajación progresiva y la ensoñación dirigida (ver gráfico).

El número de estudios de investigación acerca de los enfoques sobre la mente y el cuerpo varía ampliamente según la práctica. Por ejemplo hay muchos estudios sobre acupuntura, yoga, manipulación de la columna vertebral y meditación y algunas de estas prácticas parecen ser alentadoras para el control del dolor; mientras que para otros enfoques hay pocos estudios hasta la fecha.

Porcentaje de adultos en el año 2007 que utilizó los 10 enfoques más comunes de salud complementarios. Ellos son: los productos naturales 17,7%, la respiración profunda 12,7%, la meditación 9,4%, quiropráctica y osteopática 8,6%, masaje 8,3%, yoga 6,1%, las terapias basadas en la dieta 3.6%, relajación progresiva 2.9%, la imaginación guiada 2,2%, y tratamientos homeopáticos 1,8%.

Otras prácticas de medicina complementaria y alternativa

La mayoría de los métodos de medicina complementaria y alternativa son de dos tipos: productos naturales y prácticas de la mente y el cuerpo. Pero también hay ciertos métodos que no pertenecen a ninguno de estos grupos, como por ejemplo las prácticas de los curanderos tradicionales, la medicina ayurvédica de la India, la medicina tradicional china, la homeopatía y la naturopatía.

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Función del NCCAM

El NCCAM es el principal organismo del gobierno federal para la investigación científica sobre intervenciones, prácticas, productos y disciplinas de salud originados fuera de la medicina convencional.

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Misión y visión del NCCAM

La misión del NCCAM es explorar, mediante métodos con rigor científico, la inocuidad y eficacia de los métodos de medicina complementaria y alternativa, así como su capacidad para mejorar la atención sanitaria. La visión del NCCAM es que las pruebas científicas servirán de fundamento para la adopción de decisiones por parte del público, los profesionales de la salud y los responsables de la formulación de políticas en cuanto al uso y la integración de los métodos de medicina complementaria y alternativa. Para obtener más información visite la página “Facts-at-a-Glance and Mission” en nccam.nih.gov/about/ataglance.

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Plan estratégico del NCCAM

El actual plan estratégico del NCCAM, Exploring the Science of Complementary and Alternative Medicine: Third Strategic Plan 2011–2015, presenta una serie de metas y objetivos destinados a orientar al NCCAM para establecer prioridades en la investigación futura sobre los métodos de medicina complementaria y alternativa. Si desea consultar o descargar el plan visite nccam.nih.gov/about/plans/2011.

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Para obtener más información

Centro de Información del NCCAM

El Centro de Información del NCCAM ofrece información sobre la medicina complementaria y alternativa y el NCCAM, que incluye publicaciones y búsquedas en bases de datos federales de bibliografía médica y científica. El Centro de Información no brinda consejos médicos, recomendaciones sobre tratamientos ni servicios de localización de profesionales.

Toll-free in the U.S.: 
1-888-644-6226
TTY (for deaf and hard-of-hearing callers): 
1-866-464-3615
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Esta publicación es del dominio público y no está protegida por derechos de autor. Se promueve la reproducción de la misma.

El NCCAM ha suministrado este material para su información. No pretende sustituir los conocimientos médicos ni las recomendaciones de los profesionales de la salud. Lo alentamos a que consulte al profesional médico que corresponda acerca de cualquier decisión sobre el tratamiento o la atención. La mención de un producto, servicio o terapia en este documento de ninguna manera significa que cuenta con el respaldo del NCCAM.

* Nota: Archivos en PDF necesitan ser vistos en programas gratis como Adobe Reader.

Institutos Nacionales de la Salud (NIH)

Departamento de Salud y Servicios Humanos de los Estados Unidos (HHS)

NCCAM Pub No.: 
D363
Date Created: 
May 2004
Last Updated: 
May 2013